La Misión Planetary Lake Lander de SETI Y NASA en Chile

mayo 30, 2012 | By More

Un grupo de científicos de NASA y el Instituto SETI está desarrollando, desde fines del 2011, una experiencia de varios años en la Laguna Negra, fuente de parte importante del agua potable que consume la ciudad de Santiago de Chile.

Laguna Negra en Invierno

cred. Wikiexplora

La idea principal de la misión es poner a prueba algunas tecnologías y estrategias de exploración que podrían llegar a usarse en el futuro para la búsqueda de vida en los lagos de hidrocarburo en Titán, la mayor de las lunas de Saturno.

Liderando este proyecto está Nathalie Cabrol, que lleva varios años de investigaciones en diversos lugares de Chile y que es investigadora principal del Instituto SETI en el AMES Research Center, de NASA. El proyecto es financiado por el programa de NASA: “Ciencia y tecnología astrobiológica para la exploración planetaria ASTEP”.

Logo PLL

http://pll.seti.org

La campaña en Laguna Negra durará tres años, en la cual los ingenieros del grupo diseñarán y montarán un “Planetary Lake Lander”, dispositivo robótico especializado para explorar estor cuerpos de agua. Se escogió la Laguna Negra por ser un sistema altamente vulnerable, donde se está derritiendo aceleradamente el hielo de los glaciares circundantes.

El Planetary Lake Lander (PLL) debe ser capaz de responder de manera autónoma a los eventos científicamente interesantes que se produzcan en esta rápidamente cambiante laguna. Esta autonomía que se espera lograr, será particularmente interesante para una posterior misión a Titán ya que la distancia a ella es tan grande que la demora en las comunicaciones hace impráctico tratar de comandar el Lander desde la tierra.

Posteriormente, el PLL será trasladado a un lago patagónico, donde hay contacto directo del agua y el glaciar, estableciendo un régimen todavía más cambiante.

Además de ayudar a prepararnos para Titán, se espera que el estudio también contribuya a resolver interrogantes relacionadas con el efecto de la desglaciación (derretimiento de los glaciares)  en los lagos glaciales.

Sabemos que el hielo de la superficie terrestre se está retirando y haciéndose más delgado en todo el mundo, por efecto del cambio climático. Los Campos de Hielo están cada día más pequeños y muchos de los glaciares de baja altura habrán desaparecido antes de los próximos 20 años. Los glaciares de la Patagonia y Sudamérica en general son los que están desapareciendo a la tasa más acelerada de todo el mundo.

Imagen creada por Robert A. Rohde / Global Warming Art

La desglaciación tiene un efecto importante en los ecosistemas y para la biodiversidad. La retirada de los glaciares origina nuevos lagos y agranda algunos existentes. Además, estos lagos sujetos a régimen de deshielos sufren grandes alteraciones en sus ciclos estacionales e interanuales históricos, lo cual impacta los niveles tróficos inferiores de las cadenas alimentarias en una magnitud que todavía no se evalúa.

Hay por lo tanto importantes preguntas por responder para poder vaticinar cuál será el futuro de la vida en estos ecosistemas lacustres.

También podrá lograrse avances en el estudio de cómo los seres vivos y sus hábitats lograron adaptarse durante las anteriores desglaciaciones que ha experimentado nuestro planeta.

En el curso del programa de NASA, se espera también lograr nuevas perspectivas y entendimientos relativos a la habitabilidad de Marte y su potencial para la vida, durante períodos geológicos comparables en etapas tempranas y también posteriores donde ese planeta ha tenido una alta oblicuidad que le habría permitido tener precipitaciones de nieve y formación de glaciares.

Navegando en Laguna Negra, fuente: SETI

El Glaciar Echaurren, que es el que alimenta la Laguna Negra, se está derritiendo a una tasa acelerada y se espera que dentro de 50 años se haya ido para siempre. En los años recientes, el nivel de la Laguna Negra ha bajado varios metros de su promedio histórico de hace un siglo y medio, por lo que se aprecia que el abastecimiento de agua de Santiago se encuentra amenazado.

 

Ubicación en Cajón del Maipo

 

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Category: Actividades en Chile

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Ingeniero con vocación de divulgador científico

Comments (1)

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  1. DANIEL SALCEDO dice:

    ¿ que investigaciones se tienen de los lagos de hidrocarburo de TITAN , y que parecidos tienen con laguna negra ?