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Robot Curiosity encontró nitrógeno en Marte

Curiosity encontró en Marte nitrógeno fijado en sedimentos, «un nuevo paso en la valoración de la habitabilidad de este planeta, ya que el nitrógeno es un elemento imprescindible para la vida». Estos resultados sugieren que Marte albergó un ciclo de nitrógeno en algún momento de su evolución como planeta.

Presencia extendida

La presencia de nitrógeno ha sido verificada mediante el instrumento SAM (Sample Analysis at Mars) con muestras tomadas en tres sitios diferentes, ha informado el CSIC en una nota de prensa. Dos de ellas provienen de perforaciones realizadas en la roca bautizada durante la misión como Sheepbed, en la bahía de Yellowknife, un lugar donde en algún momento se cree que existieron lagos y ríos. La tercera muestra proviene de un depósito de arena representativo del polvo de Marte.

Francisco Javier Martín Torres, del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra (centro mixto del CSIC y la Universidad de Granada), explicó que la disponibilidad de nitrógeno bioquímico útil, junto con las condiciones que «creemos que existieron en Marte y la posible presencia de compuestos orgánicos en su suelo, reflejan un escenario potencialmente habitable para algún tipo de ser vivo en el pasado».

¿Vida marciana?

En cuanto a si podría existir vida en Marte actualmente, tanto en el subsuelo como en la superficie, la existencia de nitrógeno fijado es un factor a tener en cuenta porque es un elemento imprescindible en la síntesis de moléculas de la vida tan importantes como las proteínas, el ARN y el ADN, ha detallado este investigador. No obstante, según este estudio, en Marte no se conoce un mecanismo que haga que el nitrógeno fijado regrese a la atmósfera y que mantenga el ciclo del nitrógeno como sí ocurre en la Tierra. Por ello, los investigadores sugieren que si alguna vez existió vida en la superficie de Marte no tuvo una presencia generalizada por todo el planeta, aunque esto deberá ser contrastado con estudios posteriores.

Científicos descubren tercera capa de ozono en la atmósfera de Marte

Traducido por David Órdenes

Un nuevo estudio publicado en la revista Nature Geoscience explica cómo la circulación atmosférica global crea una capa de ozono previamente no detectada sobre el polo sur invernal del planeta rojo.

Producción de ozono sobre el polo sur inviernal en Marte. Los átomos de oxígeno producidos por la fotolisis ultravioleta de CO2 en la rama superior de la celda de Hadley eventualmente se recombinan durante la noche polar para formar oxígeno y ozono molecular (representándose al carbono en azul y al oxígeno en color rojo). La concentración de gas ozono durante la noche depende del suministro de oxígeno y su tasa de destrucción debido a los radicales de hidrógeno. Imagen: ESA/ATG medialab.
Producción de ozono sobre el polo sur inviernal en Marte. Los átomos de oxígeno producidos por la fotolisis ultravioleta de CO2 en la rama superior de la celda de Hadley eventualmente se recombinan durante la noche polar para formar oxígeno y ozono molecular (representándose al carbono en azul y al oxígeno en color rojo). La concentración de gas ozono durante la noche depende del suministro de oxígeno y su tasa de destrucción debido a los radicales de hidrógeno. Imagen: ESA/ATG medialab.

En nuestro planeta, el ozono es un gas contaminante a nivel del suelo, pero a mayores altitudes provee una capa protectora esencial contra la dañina luz ultravioleta proveniente del Sol. Sin embargo, las moléculas de ozono son fácilmente destruidas por la luz solar ultravioleta y por reacciones químicas con radicales de hidrógeno, que son liberados por fotolisis de moléculas de agua. El rol de la contaminación en su destrucción ha sido un importante foco de atención desde mediados de la década de 1980, cuando un agujero en la capa de ozono se descubrió sobre la Antártida.

En 1971 se detectó ozono en la atmósfera marciana. La concentración de ozono en Marte es típicamente 300 veces más tenue que en la Tierra, a pesar de que varía ampliamente con la ubicación y a través del tiempo.

Durante años recientes, el espectrómetro SPICAM UV a bordo del satélite Mars Express, que orbita Marte, ha mostrado la presencia de dos capas de ozono diferentes, a latitudes bajas y medias.

En un nuevo estudio, los doctores Franck Montmessin y Franck Lefèvre, ambos de LATMOS (Laboratoire Atmosphères, Milieux, Observations Spatiales) en Guyancourt, Francia, han analizado unas 3000 secuencias de ocultamiento y de perfiles verticales de ozono recolectados por SPICAM en el lado nocturno de Marte, comparándolos posteriormente con datos de un modelo climático global, LMD. Lograron detectar una capa de ozono previamente desconocida, ubicada a alturas entre 35 a 70 km, con un máximo en su concentración a 50 km de altura. Esta capa muestra un abrupto descenso en su altitud entre los 75 y 50 grados de latitud sur.

Se encontró que esta tercera capa sólo existe sobre el polo durante su estación invernal. El instrumento SPICAM detectó un incremento gradual en la concentración de ozono a unos 50 km de altura hasta mediados de la estación de invierno, para luego descender lentamente a niveles de concentración muy bajos, hasta dejar de ser perceptible cualquier capa por sobre los 35 km de altura.

Los doctores Franck Montmessin y Franck Lefèvre creen que las capas de ozono polares observadas son el resultado del mismo patrón de circulación atmosférica que crea una característica emisión de luz proveniente de moléculas de oxígeno, recientemente identificada en la noche polar. Esta circulación toma la forma de una inmensa celda de Hadley en la que el aire más tibio se eleva y viaja hacia el polo, antes de enfriarse y descender a latitudes más altas.

«Este proceso consiste en una profunda corriente descendente de aire rico en oxígeno que ha sido transportado desde el hemisferio que se encuentra en verano,» explicó el autor principal del estudio, el doctor Frank Montmessin.

«Los átomos de oxígeno producidos por fotolisis de la rama superior de la celda de Hadley se recombinan posteriormente en la noche polar para formar oxígeno molecular y ozono. La concentración de ozono durante las noches depende del suministro de oxígeno y su tasa de destrucción provocada por radicales de hidrógeno.»

«Este proceso de formación de ozono no tiene contraparte en nuestro planeta, de modo que Marte provee un ejemplo de cómo diversos y complejos procesos químicos pueden existir en las atmósferas de planetas terrestres, y cómo podrían operar potencialmente en planetas extrasolares.»

Información bibliográfica: Franck Montmessin & Franck Lefèvre. «Transport-driven formation of a polar ozone layer on Mars.» Nature Geoscience, publicado en línea el 29 de Septiembre de 2013; doi: 10.1038/ngeo1957 Enlace

Fuente

Vuela a través del cañón más grande del Sistema Solar

Gracias a la Sonda «Mars Express» de la Agencia Espacial Europea (ESA) podemos observar en Marte un cráter con 4.000 kilómetros de longitud, 200 kilómetros de ancho y 10 kilómetros de profundidad.

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Este video te permite hacer un viaje virtual por el cañón más grande de Marte y del Sistema Solar, llamado «Valles Marineris» el cual muestra las llanuras que separan los valles, algunos acantilados, incluso las marchas en la superficie consecuencia de los movimientos de tierra.

Una toma del video donde está ubicado Hebes Chasma en Marte. Crédito: ESA
Una toma del video donde está ubicado Hebes Chasma en Marte. Crédito: ESA

En algunas partes del valle, Mars Express ha detectado minerales con contenido de agua, lo que sugiere que, en algún momento de la historia del planeta, un río atravesó esos valles.

El cañón también está conectado con la región volcánica de Tharsis, que alberga el gran volcán Olympus Mons en el planeta. Durante los períodos de intensa actividad volcánica, toda la región sentía presión desde el interior hacia la superficie, lo que ha provocó un enorme estrés en la corteza. Al ser incapaz de soportar la tensión, la corteza se desgarra, provocando los abismos que se encuentran adentro y alrededor de Valles Marineris.

Si te gustó este viaje, puedes encontrar más videos de exploración de Marte, gracias a la cámara HiRISE.

Signos de agua en un meteorito marciano

El meteorito NWA 7034. Las aristas del cubo miden 1 cm de largo. Crédito: Carl Agee.
El meteorito NWA 7034. Las aristas del cubo miden 1 cm de largo. Crédito: Carl Agee.

Un meteorito arrancado desde la superficie de Marte contiene trazas de agua, según un nuevo estudio. A pesar de que la roca del tamaño de un puño es relativamente seca para los estándares terrestres, contiene entre 10 y 30 veces la concentración promedio de agua encontrada en otros meteoritos marcianos conocidos, y es el primero que se asemeja tanto a ciertos aspectos de la corteza marciana. Un coleccionista compró el objeto a un comerciante en Marruecos en 2011.

El meteorito (en la imagen), apodado NWA 7034, pesa casi 320 gramos y es un conjunto de trozos que incluyen pedazos de roca volcánica. La datación por radiactividad indica que los trozos volcánicos se solidificaron hace aproximadamente 2.100 millones de años, revelaron en línea los investigadores en Science. En general, la composición química de NWA 7034 es muy similar a la de las rocas analizadas recientemente por los rovers en Marte, y se asemeja mucho a la composición general de la corteza del Planeta Rojo estimada por la sondas en órbita. Continue reading «Signos de agua en un meteorito marciano»

Transmisión en vivo de Curiosity Rover en Marte

¿Quieres unirte este fin de semana a un evento en vivo junto con miles de personas de todo el mundo para ver el aterrizaje de Curiosity Rover en Marte?

Tanto Google, como el Instituto SETI, CosmoQuest y Universe Today, se han asociado para una cobertura sin precedentes, en vivo a partir del Domingo 5 de Agosto a las 8 pm PDT, o 23:00 horario Chileno. (03:00 UTC del 6 de Agosto). El aterrizaje está programado para las 01:00am horario Chileno del 6 de Agosto.

La transmisión de 4 horas estará conducido por el científico Fraser Cain, junto con la Dra. Pamela Gay y el Dr. Phil Plait. El webcast vía Google+ Hangout presentará entrevistas con invitados especiales, más una transmisión en vivo de la NASA del aterrizaje, y la cobertura desde el Jet Propulsion Laboratory (JPL) y la Sociedad Planetaria PlanetFest por los periodistas Scott Lewis y Amy Shira Teitel.

¿Cuál es el propósito de la Misión?
Su propósito es conocer las condiciones de habitabilidad del planeta, como potencial candidato para la colonización humana en el futuro. El Mars Curiosity Rover es una de las misiones químicas mejor equipadas de la historia.

«Curiosity es en realidad un experimento geoquímico, y un laboratorio completo dentro del vehículo», dice el científico colaborador del proyecto Ashwin Vasavada. «Va a taladrar rocas y analizar el material de esas rocas con instrumentos sofisticados.» En total tiene 10 instrumentos diferentes a bordo.

Si todo funciona correctamente, estará recorriendo durante dos años el cráter Gale del planeta rojo.

Conéctate

Los interesados en participar del Hangout de Google deben inscribirse aquí.

También habrá un link disponible en vivo por Universe Today aquí.

Vía Twitter: @universetoday, @CosmoQuestX usando el hashtag #marshangout.

También el evento está disponible en Facebook.

Misteriosas nubes en Marte

Fotografía de las nubes en Marte. Crédito: Wayne Jaeschke.

La comunidad de astrónomos aficionados se ha alborotado tras haberse capturado un extraño fenómeno en Marte la semana pasada. El astrofotógrafo Wayne Jaeschke informa en su sitio web de una «extraña característica» sobre la llanura marciana conocida como Acidalia que se mueve con el planeta y parece elevarse sobre el limbo.

El descubrimiento tiene a los astrónomos profesionales tomando nota. La sonda Mars Odyssey de la NASA intentará fotografiar la nube con una cámara que puede capturar imágenes en luz visible e infrarroja de manera simultánea. Continue reading «Misteriosas nubes en Marte»